Socotra

Socotra – et paradis mellem Afrikas og Arabiens værste humanitære konflikter

i Afrika/Rejse af
YEMEN // REJSER – Øen Socotra ligger på afstand af moderlandet Yemen, hvor borgerkrig og den værste humanitære krise hersker på 6. år. Men på trods af Yemens borgerkrig, og selvom Socotra er en brik i det storpolitiske spil mellem Saudi-Arabien, De Forenede Arabiske Emirater og Iran, er øen med de smukke landskaber og endemiske dyre- og plantearter helt fredelig. Stig Jensen besøgte den ualmindelige rejsedestination umiddelbart før coronakrisen og blev betaget – også af øens optimistiske befolkning. Måske vil en begyndende turisme efter coronaen skabe udvikling og fremgang på den fattige ø?

De færreste danskere har hørt om Socotra, der er navnet på en ø og en øgruppe, der er lidt større end Fyn, med ca. 60.000 indbyggere. Den ligger ca. 100 km øst for Somalia og næsten 400 km syd for Yemen. Socotra har en lang og farvestrålende historie. Det påstås f.eks., at øgruppen er resterne af det sagnomspundne Atlantis.

Sikkert er det derimod, at Socotra på faraoernes tid var (sammen med Dhofar-regionen i det sydlige Oman) produktions- og handelscentrum for datidens kostbare varer: myrra og røgelse. Datidens græske og arabiske sømænd omtalte Socotra som paradis.  Men i de seneste år er Socotra blevet stedet, hvor De Forenede Arabiske Emirater udlever deres regionale stormagtsdrømme.

Socotra paradis
Landskaberne på Socotra er spektakulære, men det var især indbyggernes ukuelige optimisme, der fangede Stig Jensen. Foto: Stig Jensen

Fredelig plet i verdens værste humanitære krise

Nutidens Socotra står i skærende kontrast til fortidens status som handelscentrum koblet til datidens stormagter, det gamle Ægypten og Romerriget. I dag er Socotra marginaliseret og glemt. Der er absolut ingen glamour over hovedbyen Hadibo. Den kan i korthed betegnes som beskidt og støvet, hvor plastik flyder i gaderne og flagrer i vinden.

De allestedsnærværende geder prøver at finde noget spiseligt i gadens affald, og ådselgribbe svæver lavt. Hadibo gav mig følelsen af at være i en tidslomme og noget så sjældent som at være afkoblet fra globaliseringen. Ingen flashy internetcafeer, hæveautomater eller kæde-fastfoodrestauranter. Et absolut særsyn i verden.

Selvom fattigdommen springer i øjnene overalt, er der ingen tiggere. Der er derimod et enormt overskud af venlige, nysgerrige og frem for alt gæstfrie folk. Unægteligt en noget uvirkelig følelse, når Socotra faktisk er en del af Yemen, der igen og igen udråbes af internationale organisationer som værende vor tids værste humanitære krise.

Socotra
Fattigdom og plastik affald i gaderne er en del af billedet i hovedbyen Hadibo på Socotra. Foto: Stig Jensen

Socotra er endnu ikke direkte ramt af den igangværende yemenitiske borgerkrig, der startede i 2015. Indledningsvis blev konflikten udkæmpet mellem centralregeringen og oprørsgruppen houthierne, der har magtbase i det allernordligste Yemen i grænselandet til Saudi Arabien. I de vestlige medier omtales konflikten som en såkaldt stedfortræderkrig mellem regionale stormagter. Saudi Arabien, der giver massiv økonomisk og militærstøtte til centralregeringen. Iran, der støtter houthierne. Saudierne har derudover foretaget direkte flyangreb på oprørerne.

Selvom centralregeringen også har fået massiv international støtte, så har den mistet kontrollen med store dele af landet. Houthierne har derimod været succesfulde på slagmarken og fået kontrol over såvel strategisk vigtige byer som store dele af det vestlige Yemen. Status netop nu er en fragmentering af Yemen, der minder om situationen i Somalia, Socotras tætteste nabo.

Socotras lokale autonomi og de facto besættelse

Yemens centralregering har i løbet af borgerkrigen involveret sig stadig mindre på Socotra. Det har betydet større lokal autonomi. Lokalregeringen har været i stand til at skabe fred og stabilitet, men står over for store sikkerheds- og udviklingsmæssige udfordringer.

En af konsekvenserne af statens fravær er mangel på yemenitisk militærbeskyttelse af øgruppen. Den opgave varetages så af De Forenede Arabiske Emirater (UAE). Deres tropper landede på Socotra i en tidlig fase af borgerkrigen – med Saudi Arabiens velsignelse, fordi de var allierede i borgerkrigen.

Holdningen til UAE er blandet. Nogle mener, at de skal ud, og det kun kan gå for langsomt. Andre ser UAE’s tilstedeværelse som positivt, fordi det har skabt stabilitet og frem for alt udviklingsmuligheder. Mange nye lokale arbejdspladser er blevet skabt i forbindelse med opbygningen af UAE’s militærbase, opgradering af infrastruktur m.m. Derudover er der blevet oprettet en flyrute, og udvalgte øboere har fået tilbudt uddannelses- og jobmuligheder i De Forenede Arabiske Emirater.

Socotra
En udsigt i Socotras bjerge. Foto: Stig Jensen

Stormagtsdrømme og genoplivning af Sydyemen

Fornyeligt er UAE og Saudi Arabien kommet på kant med hinanden, og den konflikt er Socotra inddraget i. De er uenige om Yemens fremtid. Hvor saudierne arbejder for et samlet Yemen, så støtter UAE – og arbejder aktivt for – en opsplitning af Yemen.

Målsætningen for UAE er genetablering af situationen inden 1990, hvor der var to selvstændige nationer: Nordyemen og Sydyemen. Min oplevelse af uenigheden (eller måske snarere arbejdsdelingen) var, at grænsekontrollen i Hadibos lufthavn blev varetaget af yemenitiske og saudiske sikkerhedsstyrker, mens soldater fra UAE stod for checkpoints langs vejene. Der var ingen tegn på direkte konflikter eller synlige tunge våben ved kontrolposterne.

Socotra og socotraerne har ramt mig, særligt ukueligheden og optimismen er utrolig og beundringsværdig

Derimod var der flagkrig på bygninger og langs vejene, som sjældent set. Omkring hovedbyen var Yemens og UAE’s flag dominerende, mens flaget fra det gamle Sydyemen vajede stedvist. På landet, særligt tydeligt i den vestlige og sydlige del af øen, var det sydyemenitiske flag dominerende, stedvist suppleret med UAE-flag.

Efter mit besøg i juni 2020, valgte lokalregeringen på Socotra at tilslutte sig Yemens sydlige oprørsbevægelse, der kæmper for et selvstændigt Sydyemen. Ifølge mine lokale kilder på Socotra, så har erklæringen ikke affødt voldelige konflikter eller ændret levevilkårene.

Lokalregeringens beslutning viser, at UAE er en magtfaktor på Socotra, og at Emiraterne har deres egen dagsorden og ønsker at føre en stadig mere selvstændig og aktivistisk udenrigspolitik i regionen. Den seneste (handels-)aftale, som UAE lavede med Israel, kan ligeledes læses ind i landets ambition om at være en regional stormagt.

Socotra
Det ser ud som, at UAE vil støtte udviklingsmuligheder på Socotra og bakke op om en opdeling af Yemen. Foto: Stig Jensen

Turisme som udviklingsgenerator

Lokalregeringens fravalg af centralregeringen er måske ikke overraskende, set i lyset af dens svækkede position på Socotra og det faktum, at Yemen er stadig mere fragmenteret. Dog er samarbejdet om turisme på Socotra et lyspunkt.

Mange af øboernes største frygt er ikke krig og isolation, men derimod orkaner

Centralregeringen valgte i 2019 at sætte et af de kun tre fly, som landets flyselskab Yemenia råder over, ind på en ugentlig flyvning fra Cairo med en mellemlanding i byen Seiyun i det centrale Yemen til Socotra tur/retur. De ugentlige flyvninger skabte en triple-win situation.

For det første er det meget populært blandt beboerne på Socotra, fordi følelsen af isolation er blevet brudt. For det andet – og vigtigere – er der, ifølge Methaq, en lokal turoperatør, blevet skabt mange turistrelaterede arbejdspladser. For det tredje er flyruten til Socotra særdeles populær blandt fastlandsyemens økonomiske elite.

Socotra paradis
En lagunestrækning på Socotra. Foto: Stig Jensen

Paradisisk ro, venlige folk og smukke landskaber

Nada, en yemenitisk turist fra hovedstaden Sanaá, fortalte: ”Det er første gang, jeg er væk fra borgerkrigen. Jeg har været her en uge og har sovet roligt hver nat. En helt ny oplevelse. Alt er fredeligt, fantastiske strande, og øen er smuk, ren luksus”.

En turistgruppe, der ligeledes har benyttet sig af flyforbindelsen, er de internationale turister, især hardcore pionerrejsende og landejægere; folk, som samler på lande, som andre samler på frimærker. Alle de turister, som jeg mødte, var ovenud positive og fremhævede især de smukke landskaber og venlige folk.

Til gengæld er det muligt, at UAE vil opgradere flyforbindelser til Socotra for turister, for på den måde at støtte både udviklingsmulighederne på øen og bakke op om et selvstændigt Sydyemen

En enkelt undtagelse var tyske Rolf, der havde planer om at lave grupperejser til Socotra. Han mente: ”… at turistfaciliteterne, især hoteller og restauranter, er håbløse, alt for primitive. Lever på ingen måde op til internationale standarder”.

Nu er turismen imidlertid væk. I midten af marts 2020 blev alle turister evakueret fra Socotra som følge af den verdensomspændende corona-krise. Det var en forbyggende foranstaltning, for på daværende tidspunkt var Yemen ikke ramt af covid-19.

Selvom turismen til Socotra for nærværende er stendød, så er perspektiverne for turismen efter corona usikre. Det er yderst tvivlsomt, om centralregeringen vil satse på genetablering af ruteflyvningerne, set i lyset af lokalregeringens tilslutning til den sydlige oprørsbevægelse. Til gengæld er det muligt, at UAE vil opgradere flyforbindelser til Socotra for turister, for på den måde at støtte både udviklingsmulighederne på øen og bakke op om et selvstændigt Sydyemen.

Klimaændringer den største trussel

Udfordringer er der nok af for befolkningen på Socotra, men mange af øboernes største frygt er ikke krig og isolation, men derimod orkaner, fortæller lokale Wagdi. Orkanerne er voldsommere end tidligere og kommer stadig oftere. Skaderne fra orkaner har de seneste år været enorme.

I Hadibo var hele kvarterer raseret, og veje skyllet væk. Orkanerne skaber store samfundsmæssige problemer for den i forvejen fattige befolkning, der har ringe muligheder for at investere i klimatilpasningsinitiativer.

På Socotra er optimisme for fremtiden intakt

Socotra og socotraerne har ramt mig, særligt ukueligheden og optimismen er utrolig og beundringsværdig. Fornyeligt modtog jeg en WhatsApp-besked fra Omar, en af mine kontakter på øen, som startede med følgende:

”Yemen eksisterer stadig, trods krigen, det smukkeste land i verden – skadet, såret, gennembanket og hakket i småstykker. Yemen er stadigvæk Yemen og vil rejse sig fra asken”.

Socotra paradis
Kun på Socotra vokser det såkaldte Dragon Blood Tree. Foto: Wikimedia Commons

Socotra er en UNESCO World Heritage Site.

Læs mere om Socotra og se flere billeder af øens paradisiske strande og landskaber i Financial Times’ rejseberetning her.

En rejseguide om Socotra er udkommet tidligere i 2020 fra forlaget Bradt Travel Guides, der er kendt for at udgive prisbelønnede rejseguides om usædvanlige, ‘uopdagede’ destinationer.


LÆS MERE I POV OM YEMEN HER


Alle billeder er taget af forfatteren.

Facebook kommentarer

Modtag POV Weekend, følg os på Facebook – eller støt vores arbejde

Modtag ugens væsentligste analyser, anmeldelser og essays i POV Weekend – hver fredag morgen.
Det er gratis, og du kan tilmelde dig her  Pil mod højre

POV er et åbent og uafhængigt dansk non-profit medie.
Har du mulighed for at støtte vores arbejde? Bliv frivilligt støttemedlem her  Pil mod højre

Stig Jensen er lektor ved Center for Afrikastudier på Københavns Universitet.

Seneste artikler om Afrika